L’incroyable reconversion de Tim Tebow – de la NFL au Baseball

Tim Tebow est un joueur de baseball professionnel. Oui, de baseball. Le natif des Philippines a longtemps été considéré comme l’un des plus grands espoirs du football américain. Retour sur une carrière plus qu’inattendue.

La carrière sportive de Tim Tebow a commencé en 2003 à Jacksonville, en Floride, à la Allen D. Nease High School, où il intègre dans l’équipe de football au poste de quarterback. Il commence à se révéler pendant son avant-dernière chez les Panthers, où ses performances lui permettront d’être sacré Florida’s Player of the Year, et d’attirer l’attention concernant une éventuelle carrière en université. Tebow confirme les espoirs placés en lui la saison suivante, et mène ses camarades au titre de champions de Floride, tout en étant une nouvelle fois sacré. Il est ainsi nommé Florida’s Mr. Football et Florida’s Player of the Year pour la seconde année de suite. Il décrochera même une participation au U.S. Army All-American Bowl, match opposant quelques-uns des meilleurs joueurs high school du pays, diffusé sur NBC.

En 2006, il accepte une offre de l’Université de Floride, où il évoluera jusqu’en 2009. Pendant ses 4 saisons chez les Gators, Tebow impressionne. Il marque déjà les esprits lors de sa première saison, où il se montre clutch à plusieurs reprises, notamment lors du BCS National Championship Game en 2007. Face aux Buckeyes d’Ohio State, Tebow totalise 2 touchdowns permettant aux Gators de s’imposer 41-14. Cette performance mettra tout le monde d’accord, à commencer par son coach de l’époque Urban Meyer, qui le titularisera dès le premier match de la saison 2007-2008, un statut qu’il conservera jusqu’à la fin de ses années NCAA.

Au cours de sa carrière sous le maillot des Gators, Tebow accumulera les récompenses. SEC Player of the Year, trois apparitions dans la First Team All-SEC, First Team Academic All-American, il sera nommé en 2009 College Football Player of the Decade par Sports Illustrated. Il remportera finalement le Heisman Trophy en 2007, qui constitue le graal pour tout joueur universitaire aux États-Unis.

Tout destinait Tim Tebow à devenir l’un des joueurs les plus marquants de l’histoire du football américain. Son talent, sa carrière NCAA exceptionnelle, et le personnage lui-même. S’il est aujourd’hui toujours l’un des joueurs les plus connus du grand public, c’est parce que le garçon a une histoire que l’Amérique adore. Né aux Philippines, Tebow a été élevé dans une famille religieuse et deviendra extrêmement croyant. Il ne s’en est jamais caché et a multiplié les actions religieuses, partageant régulièrement sa foi dans les écoles et les prisons des États-Unis. Il est notamment à l’origine du néologisme « Tebowing », qui consiste à poser un genou à terre et prier. Ce geste est devenu populaire en 2011, après une victoire impressionnante de son équipe des Broncos, avait réussi un improbable comeback contre les Miami Dolphins. Geste repris des millions de fois partout dans le monde, devenant même une marque déposée, obtenu par Tebow après une bataille judiciaire.

Tim Tebow se présente donc à la 2010 NFL Draft, mais son profil divise, et certains analystes se demandent même s’il a le profil d’un first round pick. Il est finalement drafté au premier tour, en 25ème position par les Denver Broncos. Le rookie est prometteur, pendant sa première saison, il joue 6 matchs en tant que back-up quarterback et est titularisé pour les trois derniers matchs de la saison, pour un total de 654 yards, 5 TDs et 3 interceptions, et 227 yards rushed, pour 6 TDs.

Mais cette première saison restera certainement la seule lueur d’espoir de la carrière NFL de Tim Tebow, en 2012, les Broncos décident de signer la légende alors free agent Peyton Manning. Tebow est alors tradé chez les New York Jets. Mais l’aventure chez les Gang Green est loin d’être idyllique. En tout, il n’aura pu tenter que seulement 8 passes et 32 rush pendant toute la saison. Il est libéré par les Jets en avril 2013. Deux mois plus tard, il est signé par les New England Patriots, sans convaincre. Après trois matchs de présaison, il est officiellement coupé de l’effectif en août 2013. À la suite de cette nouvelle expérience en NFL non fructueuse, il devient commentateur pour SEC Network, où il analyse les matchs de la Southeastern Conference. Mais Tebow ne ferme pas la porte à un retour. Après avoir été coupé par les Patriots, il s’exprime dans une série de tweets dans lesquels il remercie les coachs Kraft, Belichick, et McDaniels, avant de déclarer : « Je vais continuer à poursuivre mon rêve d’être un quarterback en NFL. »

Et il y parviendra. En avril 2015, il se voit proposer un contrat d’un an par les Philadelphia Eagles. Une fois encore il est coupé de l’effectif après les matchs de présaison. Cette expérience est très certainement la dernière chance que Tebow aura de jouer en NFL.

Mais « Superman » est malgré tout un monstre de talent, et un travailleur acharné. Et le moins que l’on puisse dire. L’espoir déchu du football américain s’est lancé un ultime défi sportif. À aujourd’hui 29 ans, il est désormais en quête d’une carrière professionnelle dans la Major League Baseball. Et pour se faire, il a fait les choses en grand. En août 2016, Tebow a organisé un entraînement auquel il a convié toutes les équipes de la MLB. Le 8 septembre 2016, Tebow signe un contrat avec les New York Mets pour évoluer en Minor League. Depuis ce contrat, il a été envoyé par les Mets au Scottsdale Scorpions, qui évolue dans l’Arizona Fall League.

Même s’il a déjà fait une partie du chemin, plusieurs doutes persistent quant à la possibilité pour Tebow de devenir à terme un joueur de la MLB. Tebow est un gros gabarit, il fait 1m91 pour 115 kg, ainsi il est certain que la puissance ne fait pas partie des points faibles de Tebow, mais le baseball requiert bien d’autres capacités. Cette histoire est une histoire que l’Amérique adore, et elle vaut le coup d’être tentée. Pour les Mets, avoir Tebow sous contrat constitue un immense coup de projecteur, et pour Tebow, cette expérience est l’opportunité d’atteindre une nouvelle fois l’élite, dans un sport différent.

Tebow joue actuellement sous les couleurs des Columbia Fireflies, où il a déjà marqué les esprits en inscrivant un home run lors de sa première apparition. L’avenir nous dira si Tim Tebow parviendra à atteindre son dernier objectif. Mais l’ancien quarterback restera dans l’histoire du sport grâce à sa carrière extraordinaire. Par Matthieu

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