Cam Newton peut-il redevenir Superman ?

À l’aube d’une nouvelle saison NFL, les enjeux sont différents pour certaines équipes, mais aussi pour certains joueurs. Des résultats décevants, des performances en chute, les leaders d’équipe chassent leur passé glorieux. À l’instar d’Odell Beckham Jr, Cam Newton fait partie de ces joueurs dont on attend tellement chaque année. Controversé, sulfureux, parfois insolent, Cam Newton a connu ces derniers temps des périodes très compliquées, et se prépare désormais à reconquérir son statut de superhéros.

Le talent de Cam Newton n’est plus à prouver. Sa réputation, son aura, et son influence non plus. Rookie of the Year, MVP, le palmarès personnel de Newton parle pour lui. Or, la saison dernière a été un désastre pour le quarterback de Charlotte, et Newton a été remis en question, aussi bien en tant que sportif, certains pointant son physique déclinant, qu’en tant qu’homme après des propos polémiques en conférence de presse.

En octobre dernier, peu après le début de la saison, Jourdan Rodrigue, journaliste au Charlotte Observer, avait posé une question sur les « routes » des wide receivers de Newton. Cam Newton s’était moqué de cette femme journaliste, répondant ironiquement « qu’il était marrant d’entendre des femmes parler de ‘routes’ ». Soutenu unanimement par l’ensemble des journalistes, Rodrigue avait déclaré avoir eu une conversation avec Newton, au cours de laquelle les choses s’étaient encore plus détériorées. Plus tard dans le même mois, une question sur le niveau de jeu des Panthers lui avait été posée, notamment à propos d’un match contre les Lions. Newton, avait d’un air désabusé, demandé la question suivante avant de quitter prématurément la conférence de presse.

Lors des accès média aux vestiaires des Panthers, au cours desquels les journalistes posent des questions aux joueurs, Newton avait volontairement joué de la musique extrêmement forte pour nuire aux conditions de travail de membres des médias. Ces attitudes, au-delà d’être irrespectueuses et non professionnelle, ont nui à la réputation de Newton auprès des fans, et à des tensions constantes avec les médias. Cam Newton s’est retrouvé bien loin du statut de héros, lui qui si souvent inspire les comparaisons avait Superman.

Récemment, Cam Newton a été la cible de critiques en provenance d’un ancien coéquipier, Kelvin Benjamin, désormais aux Buffalo Bills. Le wide receiver s’en est pris à son ancien quarterback en déclarant en substance que n’importe quel autre quarterback aurait été un meilleur quarterback pour lui, comparant le manque de connaissances de Newton par rapport à d’autres quarterback plus expérimentés comme Eli Manning, Aaron Rodgers ou Ben Roethlisberger. Pourtant, c’est lorsque Benjamin a raté l’entièreté de la saison 2015 à cause d’une blessure au genou que les Panthers, emmenés par la connexion Newton-Olsen ont réussi leur meilleur résultat de ces dernières années en arrivant jusqu’au Super Bowl face aux Broncos.

Newton, qui s’était montré élogieux vis-à-vis de Benjamin après son départ pour Buffalo, a semblé lui répondre sur Instagram, précisant qu’il n’y avait que de l’amour de son côté. Cam Newton a également soutenu par ses coéquipiers, à commencer par Greg Olsen, son lieutenant qui conseillait à Benjamin de « passer à autre chose ». Newton et Benjamin se sont directement confrontés avant le premier match de présaison entre les Bills et les Panthers, Benjamin refusant à cette occasion de serrer la main de son ancien coéquipier.

Cette saison devrait être un vrai test pour les Panthers. L’arrivée du prometteur rookie D.J. Moore (wide receiver) devra compenser certaines lacunes offensives, pour une équipe qui a terminé avant-dernière en passing l’année dernière. En somme, la réussite des Carolina Panthers l’année prochaine sera grandement influencée par la forme et par l’état d’esprit de leur meilleur joueur.

Si Newton démarre cette saison avec la mentalité d’un leader, et que son physique lui permet de jouer une saison pleine, les fans des Panthers auront des raisons d’être optimistes. En faisant taire les critiques, Newton pourrait retrouver pour la première fois depuis sa saison rookie les 4 000 yards en passing, et en retrouvant un tel niveau, se rapprocher encore plus de son statut attribué de « Superman ».

Photo By: Montage La Sueur

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